La NASA constate qu’au cours des 20 dernières années, l’atmosphère au-dessus de la forêt amazonienne s’est asséchée – voici pourquoi.

L’Amazonie est la plus grande forêt tropicale humide de la planète et, en tant que telle, c’est bien plus que de simples étendues de terre abstraites dans un endroit éloigné. C’est un acteur essentiel de la santé de la planète. En absorbant des milliards de tonnes de dioxyde de carbone (CO2) par an grâce à la photosynthèse, l’Amazonie contribue à maintenir les températures basses et à réguler le climat pour le monde entier.

Bien que la forêt amazonienne soit énorme et composé d’organismes gigantesques et petits, c’est aussi un système délicat et très sensible aux tendances du séchage et du réchauffement climatique.

L’atmosphère qui plane au-dessus de la forêt tropicale s’est asséchée, augmentant les besoins en eau et laissant les écosystèmes vulnérables aux incendies et à la sécheresse.
Pour l’étude, les chercheurs du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, ont examiné des décennies de données au sol et par satellite sur la forêt pluviale pour déterminer la quantité d’humidité présente dans l’atmosphère et celle dont le système de forêt a besoin pour fonctionner.

Lorsqu’elles sont laissées seules, les forêts tropicales humides sont une merveille de suffisance. Les arbres et les plantes boivent l’eau du sol et libèrent de la vapeur d’eau à travers leurs feuilles dans l’atmosphère, où elle refroidit l’air et monte pour devenir des nuages. Les nuages font leur travail – la pluie – et le cycle se répète. Les forêts tropicales créent jusqu’à 80 pour cent de leur propre pluie, d’où leur nom.

Mais lorsque ce processus est perturbé, des problèmes surgissent – surtout pendant la saison sèche.

“C’est une question d’offre et de demande. Avec l’augmentation de la température et l’assèchement de l’air au-dessus des arbres, les arbres doivent transpirer pour se refroidir et ajouter plus de vapeur d’eau dans l’atmosphère. Mais le sol n’a pas assez d’eau pour que les arbres puissent s’y enfoncer “, explique Sassan Saatchi du JPL, co-auteur de l’étude. “Notre étude montre que la demande augmente, l’offre diminue et si cela continue, la forêt pourrait ne plus être en mesure de subvenir à ses besoins.”

Les scientifiques ont constaté que le pire assèchement de l’atmosphère se produit dans la région du sud-est, la région où se produisent la majeure partie de la déforestation et de l’expansion agricole.

Si cela continue, comme pour tous les écosystèmes, un point de non retour sera atteint et la forêt tropicale ne sera plus en mesure de fonctionner correctement. Lorsque les arbres meurent, ils libèrent du CO2 dans l’atmosphère. Comme le dit la NASA :

“Moins il y a d’arbres, moins la région amazonienne sera en mesure d’absorber de CO2, ce qui signifie que nous perdrions essentiellement un élément important de la régulation climatique.