Bitcoin, Ethereum, Litecoin et Monero – les noms des cryptomonnnaies sont de plus en plus fréquemment entendus. Mais malgré l’absence de représentation physique, ces nouvelles méthodes d’échange pourraient-elles avoir un impact négatif sur notre planète ? C’est une question qui est posée par des chercheurs de l’Université du Nouveau Mexique, qui étudient les impacts environnementaux des cryptomonnaies minières.

La cryptomonnaie est une forme d’échange sur Internet qui n’existe que dans le monde numérique. Son attrait vient de l’utilisation d’un réseau décentralisé d’échange peer-to-peer, produit et enregistré par l’ensemble de la communauté cryptocurrency. Des “mineurs” indépendants se font concurrence pour résoudre des algorithmes informatiques complexes qui assurent ensuite la validation cryptographique sécurisée d’un échange. Les mineurs sont récompensés en unités monétaires. Des grands portes monnaies publics numériques sont conservés pour les “blocs” de ces transactions, qui sont combinés pour créer ce que l’on appelle la blockchain. Selon les promoteurs, les cryptomonnaies n’ont pas besoin d’une tierce partie, d’une banque traditionnelle ou d’un contrôle gouvernemental centralisé pour assurer la validation sécuritaire des transactions. En outre, les cryptomonnaies sont généralement conçues pour limiter la production après un point, ce qui signifie que la quantité totale en circulation finit par atteindre un plafond. Ces plafonds sont gérés par les systèmes des utilisateurs.

Mais les mécanismes qui rendent ces monnaies si attrayantes consomment aussi des quantités exorbitantes d’énergie.

Dans un nouvel article intitulé “Cryptodommages : Monetary value estimates of the air pollution and human health impacts of cryptocurrency mining”, publié dans la revue “Energy Research & Social Science, University of New Mexico”, des chercheurs estiment l’impact environnemental de ces techniques de minage de cryptomonnaie. À l’aide des données existantes qui évaluaient la consommation d’énergie des cryptomonnaies et d’une batterie de techniques d’évaluation économique, les trois ont été en mesure de chiffrer les pratiques minières en termes monétaires.

“Notre expertise consiste à estimer les dommages pécuniaires, dus aux impacts sur la santé et l’environnement, des différents secteurs et activités économiques “, explique M. Berrens. “Par exemple, il est courant pour les économistes d’étudier les impacts de l’utilisation de l’énergie liés aux modes de production et de consommation dans l’agriculture, ou à la production et à l’utilisation des automobiles. Dans un monde confronté au changement climatique, les économistes peuvent nous aider à comprendre les impacts liés aux différentes activités et technologies.”

La production indépendante, ou “le minage”, se fait à l’aide de matériel informatique spécialisé qui consomme beaucoup d’énergie et peut avoir lieu dans n’importe quel lieu géographique. Les opérations à grande échelle, appelées camps miniers, se regroupent maintenant autour des connexions Internet les plus rapides et des sources d’énergie les moins chères, que l’énergie soit verte ou non.

Les chercheurs de l’UNM soutiennent que même si les pratiques minières créent une valeur financière, la consommation d’électricité génère des ” dommages cryptographiques ” – un terme inventé pour décrire les impacts des échanges numériques sur la santé humaine et le climat.

“Nous nous sommes penchés sur les changements climatiques causés par les émissions de gaz à effet de serre liées à la production d’électricité et sur les répercussions de la pollution atmosphérique locale”, a déclaré M. Goodkind.

Les chercheurs estiment qu’en 2018, chaque dollar de valeur créée par Bitcoin était responsable de 0,49 $ en dommages pour la santé et le climat aux États-Unis.

Leurs données montrent qu’à un moment donné en 2018, le coût en dommages-intérêts qu’il a fallu pour créer Bitcoin correspondait à la valeur de l’échange lui-même. Ces dommages résultent de l’augmentation des polluants générés par la combustion des énergies fossiles utilisées pour produire de l’énergie, tels que le dioxyde de carbone, les particules fines, les oxydes d’azote et le dioxyde de soufre. L’exposition à certains de ces polluants a été associée à un risque accru de décès prématuré.

“En utilisant de grandes quantités d’électricité générées par la combustion d’énergies fossiles, a dit M. Jones. “Le minage de cryptomonnaies est associée à une mauvaise qualité de l’air et à une augmentation des émissions de CO2, ce qui a un impact sur les communautés et les familles de tout le pays, y compris ici au Nouveau Mexique.”

En plus des effets sur la santé humaine de l’augmentation des polluants, les chercheurs se sont penchés sur les répercussions des changements climatiques et sur la façon dont le système actuel d’exploitation minière encourage une forte consommation d’énergie.

“Une question importante est le processus de production utilisé dans la blockchain pour sécuriser les nouveaux blocs de transactions cryptées “, explique M. Berrens. “Outre les règles d’approvisionnement pour les nouvelles unités d’une monnaie, certains processus de production, comme le système prédominant de preuve du travail utilisé dans Bitcoin, nécessitent une puissance de calcul et une consommation d’énergie toujours croissantes dans la compétition du gagnant pour résoudre des algorithmes complexes et obtenir de nouveaux blocs dans la chaîne.

Bien que leur utilisation globale soit relativement limitée à l’heure actuelle, il existe des cryptomonnaies avec des schémas de production alternatifs qui nécessitent une consommation d’énergie nettement inférieure. Les chercheurs espèrent qu’en faisant connaître les impacts de ces projets sur la santé et le climat, ils encourageront d’autres méthodes de minage.

“La capacité de localiser le minage de cryptomonnaies presque n’importe où (c’est-à-dire en suivant la source d’électricité la moins chère et sous-réglementée)… crée des défis importants pour la mise en œuvre de la réglementation “, indique le document.

M. Goodkind affirme que les machines spécialisées utilisées pour le minage doivent aussi rester au frais, de sorte qu’elles ne surchauffent pas lorsqu’elles calculent des algorithmes aussi complexes. Cette consommation d’énergie supplémentaire ne faisait pas partie de l’étude, ce qui signifie que la consommation d’énergie est encore plus importante qu’elle ne l’est actuellement si l’on considère uniquement l’utilisation des machines en fonctionnement.

Pour aller de l’avant, la difficile question de politique publique est la suivante : ” Comment pouvez-vous faire payer le coût par ceux qui causent les dommages, afin qu’ils soient pris en compte dans la décision d’exploiter les cryptomonnaies ? “, a conclu Goodkind.